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Fw: [CCG] Arctic tundra vanishing much faster than predicted

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  • npat1
    ... It seems that in some cases, ecosystems change much more quickly in response to rapid warming, than scientists predicted. The Canadian arctic tundra is
    Message 1 of 1 , Mar 8, 2007
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      ---------- Forwarded Message ----------
      It seems that in some cases, ecosystems change much more quickly in
      response to rapid warming, than scientists predicted. The Canadian
      arctic tundra is turning out to be a good example of this:


      Canadian Tundra Turning Green

      EDMONTON, Canada, March 6, 2007 (ENS) - Northern Canada's tundra is
      disappearing at a rapid rate, with forests of spruce trees and shrubs
      taking over the once frozen landscape, new research finds. The study
      offers further evidence of climate change and the authors warn it
      shows that the shift in the Canadian tundra can happen at a much
      faster speed than scientists originally thought.

      The research examines changes in the treeline between forest and
      tundra ecosystems, a prominent landscape feature in both Arctic and
      mountain environments.

      Scientists have long believed that the treeline will advance as global
      temperatures continue to increase, but the new study shows that such a
      shift will not always occur gradually.

      "The conventional thinking on treeline dynamics has been that advances
      are very slow because conditions are so harsh at these high latitudes
      and altitudes," explained study author Ryan Danby, a biologist with
      the University of Alberta. "But what our data indicates is that there
      was an upslope surge of trees in response to warmer temperatures. It's
      like it waited until conditions were just right and then it decided to
      get up and run, not just walk."

      Coniferous trees are invading the tundra, a consequence of the
      changing climate. (Photo by Adrian Jones courtesy IAN)

      The study, published in the "Journal of Ecology," analyzes
      reconstructed changes in the density and altitude of treeline forests
      in southwestern Yukon over the past three centuries.

      The research team used tree rings to date the year of establishment
      and death of spruce trees and reconstruct changes in treeline
      vegetation. They found that a rapid change in response to climate
      warming during the early mid 20th century was observed at all locations.

      On warm, south-facing slopes the treeline advanced as much as 278 feet
      in elevation. Tree density increased as much as 65 percent on cooler,
      north-facing slopes.

      "The mechanism of change appears to be associated with occasional
      years of extraordinarily high seed production - triggered by hot, dry
      summers - followed by successive years of warm temperatures favorable
      for seedling growth and survival," said Danby.

      Danby noted that there is also the concern about a "positive feedback"
      effect, which has been associated with the decrease in the Arctic ice
      cap. As the treeline advances, he explained, the reflectance of the
      land surface declines because coniferous trees absorb more sunlight
      than the tundra

      This light energy is then re-emitted to the atmosphere as heat, adding
      to warming and further fueling the advance of the treeline.

      "These results are very relevant to the current debate surrounding
      climate change because they provide real evidence that vegetation
      change will be quite considerable in response to future warming,
      potentially transforming tundra landscapes into open spruce
      woodlands," said Danby, a participant in an International Polar Year
      project that will be examining treeline dynamics across the
      circumpolar north.

      Danby added that the shift will have adverse impacts on tundra species
      such as caribou and wild sheep, which will also be forced upwards as
      tundra habitats fragment and disappear.

      "The problem is that in mountainous areas you can only go so high so
      they get forced into smaller and smaller areas," said Danby.

      Danby added that the changes are of particular importance in these
      northern regions where indigenous people still rely heavily on the land.

      Caribou and sheep populations have already declined across
      southwestern Yukon, he said. cr.middlebury.edu

      -Ross Mayhew.

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